Le merlot (70)
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D’après des chercheurs autrichiens, le merlot est un demi-frère du cabernet sauvignon, car ils ont le même père, le cabernet franc. En revanche on n’a pas identifié l’autre parent.

A Bordeaux, où il est le cépage dominant, le merlot n’est presque jamais utilisé seul, sauf dans quelques châteaux situés sur la rive droite, particulièrement dans le secteur de Pomerol. Comme il donne des vins plus souples et chaleureux, donc prêts à boire plus tôt, que le cabernet sauvignon, il a gagné du terrain depuis deux décennies au point d’être maintenant le cépage noir le plus planté en France. En dehors de Bordeaux, on le rencontre dans le reste du Sud-Ouest, généralement en cépage minoritaire, et dans le Languedoc sous la bannière « vin de pays ».

Hors de France, il est très planté en Italie, particulièrement dans le Nord-Est, mais aussi en Slovénie, en Bulgarie et en Roumanie. Il a bénéficié récemment de l’engouement des producteurs californiens mais reste moins populaire que le cabernet-sauvignon. Il a du potentiel en Nouvelle-Zélande, est très planté en Afrique du Sud et au Chili, mais est relativement peu répandu en Australie.

Le merlot peut ressembler beaucoup au cabernet-sauvignon mais a tendance à produire plus de sucre (donc plus d’alcool), un peu moins de tannins et d’acidité, et donc apparaître plus souple. Il a aussi l’avantage, pour le producteur, d’avoir un rendement supérieur. Le fait qu’il mûrisse plus tôt que son demi-frère explique pourquoi on le trouve dans des zones plus fraîches. A Bordeaux, par exemple, il domine nettement vers l’intérieur, sur la rive droite et dans la région de l’Entre-Deux-Mers.

Dans la prochaine leçons, nous parlerons du cépage blanc le plus connu, le chardonnay.

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